Maler. Foreldre: Tollkasserer Othar Ervigius Holmboe (1834–1919) og Sofie Birgitte Andrea Hall (f. 1843). Gift 8.8.1888 med Julie Caspara Nilssen (f. 28.1.1868), datter av dampskipsrestauratør Johan Nilssen og Johanne Jensen-Rud. Sønnesønns sønn av Jens Holmboe (1752–1804); svoger til Jappe Nilssen (1870–1931; se NBL1, bd. 10).

Thorolf Holmboe var en betydelig og produktiv maler i tiden fra 1890-årene og noen tiår fremover, med særlig vekt på naturskildringer, men han har også laget en rekke gode bokillustrasjoner og dekorative arbeider for tidens kunstindustri.

Holmboe vokste opp i Tromsø. Etter examen artium i Kristiania 1884 og Krigsskolens nederste avdeling 1886 studerte han i Berlin 1886–87 som Hans Gudes siste elev. Han var elev av marinemaler Carl W. Barth før 1886 og av Julius Middelthun på Tegneskolen 1888–89. 1889–90 hadde han studieopphold hos Fernand Cormon og Léon Joseph Florentin Bonnat i Paris.

Holmboes dyktighet og allsidighet som maler gav ham tidlig et rykte for å være overflatisk, et inntrykk som blir forsterket av at produksjonen er stor og kritikkløs, men i sine beste arbeider hører han avgjort til periodens sentrale norske kunstnere. Holmboe var godt orientert, og hans maleri har et kontinentalt preg, noe som gav ham et marked utenfor Norge. Han hadde en omfattende internasjonal utstillingsvirksomhet, med separatutstillinger i Paris, Antwerpen, Berlin, New York, Stockholm, Göteborg og København. 1907 stilte han ut snømotiver i London.

1913 ble Holmboes underglasurvaser fra Porsgrunds Porselænsfabrik benyttet som dekor i utstillingssalene på en Secession-utstilling i Roma. Holmboe var i perioden 1890–1900 den mest konsekvente jugendstilkunstner i Norge ved siden av Edvard Munch, som han hadde et nært, livslangt vennskapsforhold til. I motsetning til flertallet av sine samtidige ønsket Holmboe ikke å skape noen norsk stil knyttet til eldre norske tradisjoner innen folkekulturen. Motivene er hentet fra norsk natur, især Nord-Norge, en landsdel han mer enn noen annen billedkunstner bidrog til å gjøre kjent i sin generasjon. Bildene hviler på skildringen av naturstemninger og gir i liten grad innblikk i landsdelens kulturhistorie.

En kort periode omkring 1900 tok Holmboes kunst en mer radikal retning, og han malte realistiske bilder i tunge og dystre farger fra Kristianias østkant, ikke minst med Akerselva som motiv, og fra Europas storbyer. Disse motivene og hans bredpenslede realisme dannet i noen år skole for en rekke yngre kunstnere.

Thorolf Holmboe er en av våre mest fremtredende produsenter av illustrasjoner og av dekorative forelegg til kunstindustrien. Hans illustrasjonsarbeider fra 1890-årene – Petter Dass' Nordlands trompet, foliantene Norske Digte og Der skreg en fugl – hører til hovedverkene i norsk bokkunst. I tillegg utformet han bokomslag, mapper, telegrammer og postkort. 1906–25 laget Holmboe over 110 utkast til dekor for Porsgrund. I perioden 1905–14 tegnet han sølv- og emaljearbeider for David-Andersen. En gruppe arbeider utført med utgangspunkt i en reise til Spitsbergen 1909 førte inn isbjørnen blant Holmboes motiver. Motivet ble benyttet i dekorative arbeider for Porsgrund og til dekor på tepper til Hurtigruten. I 1980-årene ble teppene benyttet til kåper som fikk internasjonal oppmerksomhet. Holmboes behagelige vesen og uavhengighet av fløyer i kunstlivet gjorde ham til en populær skikkelse som ble flittig benyttet i ulike komiteer og utstillingskommisjoner.

Thorolf Holmboe ble utnevnt til ridder av 1. klasse av St. Olavs Orden 1900, og han var ridder av den franske Æreslegionen.

    Billedkunst (et utvalg)

  • Der skreg en fugl, 1894, NG
  • Fra det gamle Kristiania, 1902, Statens Museum for Kunst, København

    Bokillustrasjoner og dekorative forelegg (et utvalg)

  • P. Dass: Nordlands Trompet, eller Beskrivelse over Nordlands Amt, 1892
  • Norske Digte illustrerede av Th. Holmboe, 1893 (utført 1892)
  • Sjøfugl (også forfatter av tekst), Bergen 1896
  • A. Aubert: Det nye Norges malerkunst, 2. utg. 1908
  • Tre prinsesser, billedteppe, 1893
  • teppe med måker, for Jeppesen og Børresen teppefabrikk, Svelvik
  • 111 dekorasjonsutkast for Porsgrunds Porselænsfabrik
  • Stud. 1884, 1909
  • HEH, 1930 og 1938
  • biografi i NKL, bd. 2, 1983