Sanger, forfatter, komponist og kringkastingsmann. Foreldre: Glassmester Karl Otto Severin Nielsen (1871–1942) og Anna Louise Kaspersen Berg (1879–1971). Gift 1) 1938 med danser og koreograf Elsa Emilie Ramberg (31.12.1911–9.9.2001), datter av ekspeditør Christian Edvard Ramberg (1875–1961) og Tora Amalie Gunhilde Schou Arnesen (1877–1951), ekteskapet oppløst 1945; 2) 1953 med sykepleier Aslaug Josefine Becker Fossum (23.3.1919–), datter av Theodor Ludvigssøn Fossum (1892–1979) og Aslaug Kristine Becker (1895–1994).

Både som solist og i duoen Gerd og Otto, med søsteren Gerd Nielsen (senere Røstad, 1917–97), var Otto Nielsen en sentral aktør innen musikalsk underholdning i fem årtier fra 1930-årene. Mange av hans monologer, sangtekster og melodier er folkeeie. Som redaktør av NRKs Søndagsposten var han en av kulturlivets viktige bakmenn.

Otto Nielsen viste tidlig et mangesidig talent som forfatter og aktør i skolerevyer. Som “meget ikke-tilstedeværende elev” ved arkitektlinjen ved NTH 1930–33 var han hovedsakelig opptatt av å skrive og medvirke i revyene, og han tok aldri eksamen. Mammon-Ra (1930) ble så populær at det ble gjestespill i Oslo. Fra 1930 ledet Gerd og Otto Barnetimen i Trøndelag Kringkaster, der Otto og komponisten Harald Haugen skrev landets første radio-operette, Postboks 39. Både denne og barneoperetten Den sorte Klo ble oppført på Trondhjems Teater.

1934 spilte Gerd og Otto inn de første av sine mange plater, og Et luftslott på månen ble en nasjonal slager. De var blant de første norske artistene som spesialsydde sangen for mikrofon og grammofon, med et mer intimt musikalsk uttrykk enn det som måtte til på scenen. Fra 1938 gav Gerd ut soloplater, ofte med sanger skrevet av broren. De var begge aktive i Oslo fra 1934, med NRK som hovedbase, og opptrådte flittig til slutten av 1950-årene, med En grønnmalt benk (1948) som desidert største suksess.

Nielsen karakteriserte selv sin innsats i illegalt arbeid under den tyske okkupasjonen som beskjeden, men han satt på Grini fra 1943. Med utgangspunkt i et sjeldent samhold i rom 8 i brakke 9 ble Grinikvartetten til, og 1944 fikk fangene lage egen, populær julekabaret, Leve friheten, med Otto Nielsen-viser som Grinimarsjen, Kjære lille Toril og Det har vi.

I de første etterkrigsårene hadde Nielsen fortsatt hovedbase i NRK, ved siden av samarbeidet med Gerd. De spilte også begge inn duetter med Alf Prøysen, Otto i Tango for TV/Kjøp en fiol (1960) og Gerd i Sulua Spår/Mari du bedåre (1958) og “Den Nye” Tordivelen og Flua (1968). 1959 gjorde hun originalinnspillingen av Prøysens Sjette gongen. I NRK var Otto programleder, blant annet i sommerserien Feriemagasinet, og sammen med Arild Feldborg husdikter i de populære seriene Rundtomkring og Morokulien, som han skrev populære sketsjer og monologer til, f.eks. I marinen for Arve Opsahl og Fiskeribølgen for Rolf Just Nilsen. Han leverte også stoff til Oslorevyene og slagertekster for Jens Book-Jenssen, Inger Jacobsen, Sølvi Wang og Elisabeth Granneman.

Nielsen ble fast ansatt i NRK 1957, og her gjorde han sin viktigste innsats som redaktør i 22 år av magasinet Søndagsposten, der Kjell Aukrust, Odd Børretzen og Johan Borgen var blant kåsørene. Sentralt stod Søndagspostens Viseverksted, redigert av Nielsen, Alf Prøysen, Erik Bye og André Bjerke. Nielsen bidrog selv med en del viser, og skrev tekster og melodier til andres arbeider, som tekstene til Pappa'n til Tove Mette, På Ski og Lille Jensen drar til Mandalay, og melodiene til Julekveld i skogen og Du ska få en dag i mårå. Innsendt vise- og lyrikkmateriale ble fremført enten av redaksjonen, av innkalte etablerte artister eller av håpefulle innsenderne som Vidar Sandbeck, Birgitte Grimstad, Lars Klevstrand, Stein Ove Berg og Kari og Ola Bremnes.

1975 kom soloalbumet Hajnnhojnn i bajnn og 13 andre trønderviser, og Nielsen mottok Spellemannprisens hederspris, fulgt av revyverdenens Leonardstatuett 1979, da han ble pensjonist. 1982 sang han og Gerd inn sine mest kjente viser på platen Svanesang i stereo, og det var premiere på Trøndelag Teaters kabaret Lille store Otto, som han aldri fikk sett. Han døde brått noen dager etter premieren. Gerd Røstad var aktiv som sanger til sin død 1997.

Det er reist flere, til dels svært uortodokse, minnesmerker over Otto Nielsen. Utenfor Ringve Museum i Trondheim står fra 1983 en fire meter høy granrot, av naturen formet som en munnharpe, og NRKs kontorer på Tyholt ligger i Otto Nielsens vei 2. Foran NRK i Oslo står en grønnmalt benk ved steinrøysa til Alf Prøysen og bysten av Erik Bye.

    Bøker

  • Søndagsposten (red.), 1967
  • Otto Nielsen Evergreens, 1993
  • A.-C. Ramberg (red.): Litjvisa mi. En vise-biografi, 2002

    Skuespill/revyer

  • Ritsch-Ratsch, gymnasrevy, 1928
  • Russe-cass, russerevy, 1930
  • Mammon-Ra, studentrevy, 1931
  • Nemesis, studentrevy, 1933
  • Postboks 39, radiooperette (sm.m. Harald Haugen), 1933
  • Den sorte Klo, barneoperette, 1934
  • Spilledåsen, barneoperette, 1934

    Viser, sanger og monologer (et utvalg). Tekst og melodi av Otto Nielsen dersom intet annet er oppgitt, tilblivelsesår eller første innspillingsår på plate

  • Et luftslott på månen, 1931
  • Hans og Grete, 1933
  • En fordringsfull liten dame, 1935
  • Fins det en liten gutt, 1936
  • Prammen og madammen, 1940
  • Gresskarvalsen, 1940, oppf. 1945
  • Det bestemmer jeg (mel. Bjarne Amdahl), 1943
  • Det har vi, 1944
  • Grinimarsjen, 1944
  • Kjære lille Toril (mel. Lille-Bror Söderlund), 1944
  • En grønnmalt benk, 1948
  • Prinsessen i berget det blå, 1952
  • Litjvisa mi, 1958
  • Jænsen og pianoet (tekst Arne Pedersen), 1958
  • Gamlemor og Vesleblakken, 1959
  • Det er nå sønn på døm og (sm.m. Arild Feldborg), 1959
  • Hemmeligheten, 1961
  • Å – sånne bøljer, 1962
  • I marinen, 1962
  • Lille Jensen drar til Mandalay (tekst Otto Nielsen og R. Anthonsen), 1964
  • Fiskeribølgen, 1964
  • Repetisjonsøvelsen, 1964
  • Pappa'n til Tove Mette(mel. Willy Andresen), 1964
  • På ski (mel. Robert Normann), 1965
  • Du skal få en dag i mårå (tekst Alf Prøysen), 1966
  • Julekveld i skogen (tekst Astow Erickson), 1966
  • He Is Dead, But He Won't Lie Down (engelsk melodi), 1967 (rev. 1982)
  • Jeg vil være tung(mel. Arne Bendiksen), 1968

    Plateutgivelser (album)

  • Hajnnhojnn i bajnn og 13 andre trønderviser, 1975
  • Gerd og Otto: Svanesang i stereo, 1982

    Ikke-publisert materiale

  • Originalmanuskripter m.m. oppbevart hos datteren, Ann-Cathrin Ramberg

    Offentlig tilgjengelige lyd- eller billedpresentasjoner

  • Portretter m.m. i NRKs radio- og TV-arkiv
  • NRKs grammofonarkiv
  • V. Vanberg: Norsk grammofonplatehistorie, bd. 3, 1984
  • A. Bratteland og T. Valle: Norske diskografier, bd. 4–7, 1990–1993
  • A.-C. Ramberg (red.): Otto Nielsen: Litjvisa mi. En vise-biografi, 2002
  • opplysninger fra Otto Nielsens datter Ann-Cathrin Ramberg, 2002
  • Minnesmerkene som er nevnt i artikkelen, er som sådan ikke kunstnerisk utført av noen. En skulptur av Nils Aas er under arbeid. Den skal plasseres i Trondheim