Jazzmusiker. Foreldre: Ekspeditør Karl Gustav Karlsen (1917–93) og kontordame Bergljot Gjerstad (1918–). Gift med Judith Sørvik (1953–).

Frode Gjerstad har i flere tiår vært den ledende norske friimprovisatør og har etter hvert også fått et stort navn utenlands i frijazzmiljøene.

Gjerstad startet sin musikalske løpebane i Jåtten skolekorps. Hans første instrument var kornett, men han fikk høre Benny Goodman og trodde lenge at jazzmusikken var fri fordi det var slik en glede i musikken og at de som spilte hadde spesielle evner.

Gjerstads første band var bluesbandet Nurk Twins, der han spilte trompet. Han begynte å spille tenorsaksofon da saksofonisten sluttet 1968. Gjerstad er selvlært, men har hatt timer med de amerikanske gigantene John Tchicai, Warne Marsh og Joseph Jarman.

1969–70 bodde Gjerstad i Oslo, og da hørte han mye Jan Garbarek, Terje Rypdal og Svein Finnerud Trio. Året etter drev han en jazzklubb i Stavanger. På denne tiden begynte han også å spille fri musikk med egen trio.

Frode Gjerstad studerte økonomi i Lund i Sverige 1971–75 og spilte da med flere frie grupper i Lund/Malmø-området. Etter hjemkomsten startet han gruppen Ida Lupino med pianisten og trekkspilleren Eivin One Pedersen. Etter at One Pedersen flyttet til Oslo, ble Gjerstads viktigste band en trio med Knut Kønigsberg og Øystein Eldøy.

1979 turnerte Ida Lupino i Norge med One Pedersen på tangentinstrumenter og svenskene Leif Fredriksson på trommer og Bruno Råberg på bass. 1981 inviterte Gjerstad den legendariske britiske frijazztrommeslageren John Stevens til Stavanger sammen med One Pedersen. Bandet Detail ble resultat. 1982 ble den sørafrikanske bassisten Johnny Dyani med, og kvartetten hadde tre turneer i Norge. Bandet opptrådte også på Moldejazz og laget sin første innspilling etter at One Pedersen sluttet. 1983 kom den første platen ut, og den fikk fire stjerner i det anerkjente amerikanske musikkmagasinet DownBeat!

1984 startet Gjerstad Circulasione Totale Orchestra, som han selv beskriver som en sandkasse for musikere med ulik bakgrunn. I første omgang var det bare lokale krefter, men etter hvert ble det festivaler og plater, og musikerne kom også fra andre steder enn Stavanger-området. CTO har vært en møteplass og et sted for utforsking av ideer.

Detail har turnert intenst i inn- og utland, og 1986 turnerte bandet i Storbritannia med den amerikanske kornettisten Bobby Bradford. Platen In Time Was var et konsertopptak fra Bracknell-festivalen, og også den fikk fire stjerner i DownBeat.

Dyani døde høsten 1986 og ble erstattet av amerikaneren Kent Carter. Denne trioen holdt sammen til 1994, da John Stevens også gikk bort. Gjerstad drog på studietur til New York 1995 og spilte med pianisten Borah Bergman, noe som ble en stor oppmuntring for Gjerstad. Sammen med Bergman og den engelske saksofonisten Evan Parker turnerte de i Norge 1996.

Under en ny USA-tur 1996 traff Gjerstad bassisten William Parker og trommeslageren Rashid Bakr under en loftssession og fikk laget en plate med dem. Sommeren 1996 spilte Bergman, den tyske mestersaksofonisten Peter Brötzmann og Gjerstad på Moldejazz. Han har også samarbeidet med en rekke andre norske og utenlandske frijazzstorheter i ulike prosjekter der sluttresultatet ofte har vært en plate.

Gjerstad blei utropt til Årets jazzmusiker i Norge 1996 og fikk som pris spille en konsert med hvem han ville. Det ble William Parker og trommeslageren Hamid Drake, og de drog på en 10 konserters turné 1997 og spilte inn to plater, Ultima og Remember to Forget. Samarbeidet fortsatte med turné i USA i januar 2000.

1999 startet Gjerstad en ny trio med de unge stavangermusikerne Paal Nilssen-Love på trommer og Øyvind Storesund på bass. Nilssen-Love begynte i Circulasione Totale Orchestra da han var 15. Begge er i dag svært anerkjente musikere både her hjemme og utenlands.

1981 startet Gjerstad sitt eget plateselskap, også det med navnet Circulasione Totale, som har stått bak en rekke utgivelser med Gjerstads ulike grupper. I tillegg har han helt siden midten av 1970-årene undervist på videregående skole i samfunnslære, sosialøkonomi, bedriftsøkonomi og i de senere år også i lyddesign.

    Innspillinger (et utvalg)

  • Details (sm.m. One Pedersen), 1982
  • Backwards and forwards, 1982
  • Okhela – to make a fire 1982
  • Let's go 1983
  • Ness, 1986
  • Way it goes/Dance of the soul, 1986
  • In time was (sm.m. B. Bradford, C. Pine m.fl.), 1986
  • Less more (sm.m. B. Bang), 1990
  • Last Detail – Live at Café Sting, 1994
  • Accent, 1987
  • Enten eller, 1992
  • Recycling Grieg, 1995
  • Borealis/Ikosa Mura, 1998
  • Ism, 1999
  • Nearly a D (sm.m. D. Bailey), 2003
  • Mayday (sm.m. P. Hession), 2004
  • The longest day (sm.m. N.-H. Asheim), 2004
  • One foot moving (sm.m. S. Hubback), 2CDer, 2005
  • Good question (sm.m. Sabir Mateen), 2006
  • SNL, bd. 6, 2005, eller www.snl.no
  • www.ballade.no/nmi.nsf/doc/art2006052412563578737010
  • www.jazzreview.com/articledetails.cfm?ID=138