Pressemann og musikkadministrator. Foreldre: Bokholder Steinar Simensen (1921–94) og ekspeditør Astrid Helene Sand (1911–88). Gift 1) 1975 med legesekretær Gerd Olsen (7.7.1947–), ekteskapet oppløst 1988; 2) 1990 med May Lis Lundbye (11.11.1959–), ekteskapet oppløst 2000; 3) 2001 med operasanger Ingebjørg Kosmo (26.11.1966–), datter av rektor Gunnar Kosmo (1929–) og logoped Jorunn Kristine Stokland (1935–97).

Bjørn Simensen har hatt to ulike karrierer. Han begynte som pressemann og avsluttet den karrieren som sjefredaktør i Dagbladet 1990–95. I mellomtiden hadde han også vært kultursjef i Sandefjord, direktør for symfoniorkesteret og konserthuset i Göteborg og 1984–90 sjef for Den norske Opera, en stilling han på nytt innehar fra 1995.

Simensen vokste opp på Lillehammer, og etter realskolen gikk han journalistlinjen på Skjeberg Folkehøgskole og tysk folkehøyskole i Rendsburg. Han begynte sin journalistkarriere i Sunnmørsposten 1966 etter et kort opphold i Fredriksstad Blad. Allerede i årene som journalist i Ålesund ble han engasjert i kultur- og musikklivet. Da han 1972 kom til Oslo for å arbeide som stortingsmedarbeider i Venstres Pressekontor, begynte han å studere ved Østlandske Musikkonservatorium samtidig som han tok privattimer i sang hos Olav Eriksen, professor Paul Lohman og Nicolai Gedda. Simensen debuterte som sanger i Sandefjord 1978.

Fra 1973 til 1980 var Simensen kultur- og kinosjef i Sandefjord. Han fikk ansvaret for å utvikle det nye rådhuset i byen til et kulturhus. Det lokale kulturliv og særlig musikklivet ble engasjert for å styrke aktivitetene rundt og i Hjertneshallen. I tillegg til lokale krefter begynte han også å engasjere store verdensnavn. Dette har kjennetegnet hans senere virke som direktør for store kulturinstitusjoner; ikke minst som sjef for Den norske Opera har Simensen lagt vekt på å koble det nasjonale med det internasjonale i en fruktbar kombinasjon under slagordet “en kulturinstitusjon som bare er nasjonal, blir provinsiell, og en som bare er internasjonalt orientert, blir hjemløs”.

1980 ble Simensen ansatt som sjef for symfoniorkesteret i Göteborg. Sammen med sjefdirigenten Neeme Järvi løftet han i de følgende årene orkesteret frem til å bli det ledende symfoniorkesteret i Sverige. Orkesteret, som i Simensens sjefstid nådde full symfonisk besetning, fikk også en internasjonal karriere med svensk og nordisk repertoar i grammofoninnspillinger og på turneer. Orkesteret oppnådde 90 prosent belegg på sine konserter og inngikk dessuten en sponsoravtale med Volvo som senere er blitt referanseeksempel i hele Europa.

1984 ble Simensen hentet til Den norske Opera. Hans ønske var å åpne dørene for gjestesangere, gjestedirigenter og gjesteregissører, og i hans tid har størrelser som José Carreras, Plácido Domingo, Luciano Pavarotti og en lang rekke andre gjestet operaen. Noe av dette vakte intern uro fordi de fast ansatte fryktet at de ville bli tilsidesatt. Simensen har også arbeidet intenst for å gjøre avtaleverket i operaen mer fleksibelt. Han vakte oppsikt da han som den tredje operasjef i verden forlangte at operaforestillingene skulle fremføres på originalspråket med oversettelse via tekstmaskin. Senere er dette blitt vanlig overalt. Simensen gjorde seg også bemerket ved at han bestilte nyskrevne operaer fra norske komponister.

I perioden 1990–95 var Bjørn Simensen sjefredaktør i Dagbladet. Blant hans mest iøynefallende tiltak fra redaktørtiden er innføringen av søndagsavis. I hans tid økte avisen opplaget mer enn VG to år på rad, til et nivå som aldri har vært høyere.

I begge sine perioder som operasjef har Simensen lagt vekt på at operaen som en av de tunge kulturinstitusjonene har forpliktelse til å kommunisere tett med samfunnet, mediene og det politiske miljøet. Han har engasjert ulike samfunnsgrupper, barn og unge, innvandrere, til å uttrykke seg gjennom musikk ut fra det gamle zuluordtaket “Der det synges, kan du trygt slå deg ned”. Blant norske sangere som er sprunget ut av Den norske Opera i hans tid er Solveig Kringlebotn. Simensens tid som operasjef tar slutt med den planlagte åpningen av det nye operahuset i Bjørvika våren2008.

Bjørn Simensen har hatt en rekke offentlige oppdrag som utreder og styremedlem i kulturinstitusjoner. Han er ridder av 1. klasse av den svenske Nordstjärneorden.

  • Ålesund symfoniorkester 1945–1970, Ålesund 1970
  • Håndbok for konsertadministrasjon, 1983
  • Diverse portrettintervjuer i norsk presse