Bokhandler. Foreldre: Bonde og fisker Asbjørn Magnusson Melvær (1908–44) og bonde Hildur Johanne Knoff (1914–75). Gift 26.11.1976 med bedriftsøkonom Kristoffer Oddsen (3.10.1934–), sønn av styrmann Odd Oddsen (1901–50) og Gustava Knutsen (1910–58).

Karen Melvær ble en fornyer i norsk bokbransje og forretningsliv da hun plasserte sine varer i et miljø av samtidskunst. Hun er karakterisert som en av de fremste kvinnelige gründere i Norge.

Karen Melvær vokste opp på øya Melvær i ytre Sunnfjord, et lite samfunn der krigen satte dype spor, sammen med mor, to eldre søstre og farmor. Faren døde i tysk Nacht und Nebel-leir 1944. Moren ble Karen Melværs fremste forbilde. Hun hadde vist at kvinner kan.

Melvær reiste til Bergen 1958, til skole og arbeid. 1962 begynte hun i Holst bokhandel, og hun tok bokhandlerskolen 1968. 1971–81 arbeidet hun i Studia Universitetsbokhandel, Bergen, fra 1973 som administrativ leder. Hun var også sekretær i Bergens Bok- og Papirhandlerforening 1976–80 og arbeidet i kortere perioder bl.a. i Oslo, i en britisk forfatterfamilie i London (1966), i fagbokhandel i Heidelberg, Tyskland (1970) og med bokhandlerstipend i Akademiska bokhandeln i Helsinki (1974).

August 1981 startet Karen Melvær Sentrum Bokhandel A/S, som vokste og ble til Melvær Libris 1989 og til Melvær A/S 1994. Bokhandelen i Småstrandgaten i Bergen ble startet med økonomisk hjelp fra kolleger i Sentral Bokhandel A/S. Det begynte med 2,5 årsverk og 3 millioner kroner i omsetning. 1998 hadde Melvær A/S 40 årsverk og 85 millioner i omsetning og var den største bokhandel i Bergen. I 1980- og 1990-årene ble det opprettet tre filialer og et datterselskap. Sentrum Bokhandel flyttet 1988 til Galleriet kjøpesenter. Totalt kom forretningene opp i en salgsflate på over 1600 kvadratmeter.

Melvær skapte sitt spesielle miljø, der drama og litteratur, design og kunst ble gjort levende og viktig, mens orden og systemer, effektivitet, pålitelighet og god service sikret suksess. Forretningene ble en god og populær møteplass for mennesker og bøker, med samtidskunst som en tilleggsopplevelse for både medarbeidere og kunder. Kunsten skapte stemninger, liv og spenning, den kunne provosere, stimulere og dekorere, skape større interesse enn store avisannonser, samtidig som den gav uttrykk for personlige interesser. Utvalget spenner fra en port i rosentre og en gul gigantkrukke til skulpturer, keramikk og malerier.

Mens bokhandelen var på topp, solgte Karen Melvær den til Aschehoug forlag 1998. Etter år med hard innsats, men også mange gleder, ønsket hun frihet. Som bokhandler hadde hun vært styremedlem bl.a. i Den norske Bokhandlerforening, i Libris A/S, i Det norske Samlaget og i mindre bedrifter, ved siden av Bergens kunstforening og byens Salgs- og reklameforening. Etter at firmaet var solgt, ble hun styremedlem bl.a. i Husfliden i Bergen, Stiftelsen Egil Raftos hus, Fagbokforlaget, Den nationale Scene, Bergens Tidende (fra 2002) og andre kulturelle institusjoner. Det ble tid og anledning til mentor- og veiledningsvirksomhet, investeringer i små bedrifter, reiser og nye opplevelser fra andre kulturer.

Karen Melværs innsats ble lagt merke til. 1985/86 ble hun kåret til Årets forretningskvinne av bladet Ledelse, 1996/97 til Årets bokhandler og 1998 til Årets småtøs, en viktig hedersbevisning fra byens Sentrumsforening. Hun var en av to kvinner (og mange menn) som ble innstilt til prisen som Århundrets vestlending.

Med fantasi og viljestyrke, idérikdom og utrettelig pågangsmot skapte Karen Melvær en bokhandel som ble en uvanlig inspirasjonskilde, og som satte spor ikke bare i egen by, men i hele den norske bokbransjen og også utenfor Norges grenser.

  • Kapital nr. 16/1995
  • BTid. 11.6.1999
  • samtaler og korrespondanse med Karen Melvær