Kringkastingsmann. Foreldre: Programsjef Thorstein Diesen (1894–1962) og Ragna Marie Tangevald (1891–1945). Gift 1) 1949 med laborant Liv Grimsgaard (18.4.1925–), datter av direktør Leif Grimsgaard (1899–1977) og Therese Olsen (1899–1986), ekteskapet oppløst 1965; 2) 1967 med ass. fjernsynsdirektør Anne Torjusson (19.6.1939–), datter av lektor Aslak Torjusson (1891–1973) og Ragnhild Vasshus.

Erik Diesen var knyttet til Norsk Rikskringkasting i mer enn 50 år, og regnes som grunnleggeren av fjernsynsunderholdningen i Norge.

Som sønn av programsjef Thorstein Diesen fikk Erik Diesen fra guttedagene av oppdrag i NRK, først i barnetimene, siden i andre poster. Etter examen artium og handelsskole 1942 var han instruktørelev ved Centralteatret 1943–45. Frigjøringsdagen 8. mai var han som yngstemann med på å overta kringkastingshuset på Marienlyst etter de tyske okkupantene og deltok i de første radioreportasjene fra fredsrusens Oslo. Som frilans ledet han en periode Ungdommens Radiomagasin, et programformat han selv hadde utarbeidet som et musikk- og aktualitetsmagasin holdt i en for datidens NRK påfallende urban tone. 1947 ble han i tillegg midlertidig programsekretær i programsekretariatet, og året etter fikk han fast ansettelse i underholdningsavdelingen. Styret foretok ansettelsen på tvers av innstillende sjef, som mente at man “av hensyn til institusjonens verdighet” burde ansette en filolog.

Innen radiounderholdning var Diesen med på å utarbeide mange av 1950-årenes kjente formater. Mest nyskapende var programserien “Rundtomkring” (med Leif Rustad som programleder), etter mønster av Sveriges Radios Karusellen, og de beslektede “Show i Store Studio” og “Sommerfuglen”.

Diesen begynte tidlig å interessere seg for fjernsyn. Da Stortinget 1957 gjorde vedtak om å innføre fjernsyn i Norge, måtte NRKs interesserte medarbeidere søke seg utenlands for å vinne erfaring med det nye mediet, i tillegg til å følge de fjernsynskurs som ble arrangert internt. Diesen ble i løpet av høsten 1958 satt til å lede underholdningen i det nye mediet, og fra mars 1959 var han formelt ansatt som programsekretær i fjernsynet. I april samme år la han ut på en lengre studiereise til USA, invitert av United States Information Service i Oslo og betalt av det amerianske utenriksdepartement og en fjernsynsstasjon i Wisconsin. Reisen gikk til fjernsynsstasjoner og -selskaper fra kyst til kyst, og gav Diesen ideer til en lang rekke spørreprogrammer, konkurranser og “gavedryss”-formater som han i tur og orden prøvde ut i norsk fjernsyn etter hjemkomsten. Fast produsent for disse sendingene var Johnny Bergh, en av NRK Fjernsynets første producere.

Sommeren 1960 forberedte Diesen og Bergh sin største sending til da, det ambisiøse åpningsshowet “Startskuddet går” til markering av fjernsynets offisielle åpning 20. august. Senere fulgte “Slagerparaden”, fjernsynsversjonen av Diesens velprøvde radioformat av samme navn, som ble sendt i Nordvisjonen 1960–61. Sanggruppen The Monn-Keys, som Diesen var tekstforfatter for, slo nå igjennom på det nordiske underholdningsmarkedet, Ved hjelp av tekniske løsninger og grep lært i USA, ble disse sendingene et springbrett til nordisk berømmelse for Diesen. Storavisen Expressen skrev om ham som “Trollmannen från Oslo”, som det langt mer etablerte svenske fjernsynet med fordel kunne lære av.

1964 ble Diesen programredaktør og leder for Fjernsynets underholdningsavdeling, en stilling han hadde til 1980, da han ble avløst av sin elev og medarbeider Harald Tusberg. I den lange rekken av underholdningsproduksjoner som i denne tiden etablerte NRK Fjernsynet som nordmenns faste – og for lørdagens vedkommende rituelle – avkoplingsmaskin, spilte Diesens kresne smak og krav til profesjonalitet, samt hans sans for dyktige medarbeidere hvor de enn kom fra, en betydningsfull rolle. Ikke minst satte Diesens og Berghs egne produksjoner en høy standard, særlig i de gjentatte programmene “Nyttårsshow”, Slagerparaden og den etter hvert legendariske “Melodi Grand Prix”, den årlige finalen til kåring av den norske deltaker til EBU-programmet European Song Contest.

Diesen gikk av med pensjon i NRK 1992, men fortsatte å lage programmer, nå på spesialkontrakt. Fra hans senere år huskes “Postkort” og “Billedbrev fra Norge”, fjernsynsreisebrev preget av Diesens glede ved å formidle interessante og til dels fremmedartede glimt fra så vel vårt eget land som fjernere trakter. Diesen henvendte seg til hele det fjernsynsseende Norge, som han alltid – i tråd med NRK-monopolets tradisjon – oppfattet som ett nasjonalt publikum, uten differensiering etter smak eller preferanser.

Erik Diesen var opptatt av underholdning i videste forstand, fra sirkus og tryllekunster til revy. Gjennom mange år leverte han tekster til en rekke revyer, særlig på Chat Noir; for sin revyinnsats fikk han Leonard-statuetten 1995. Ved filmfestivalen i Haugesund 1989 ble han tildelt Amanda-prisens ærespris for sin mangeårige virksomhet i Fjernsynet, og etter suksessen med reisebrevene fra USA i 1980-årene ble han utnevnt til æresmedlem av Sons of Norway og æresborger av staten Texas.

  • O. Bang-Hansen: Chat Noir og norsk revy, 1961
  • Stud. 1942, 1967
  • S. J. Theisen: Underholdning på norsk, h.oppg. i medievitenskap, UiO, 1993
  • H. F. Dahl og H. G. Bastiansen: Over til Oslo. NRK som monopol, 1999
  • B. Brøymer: “Entertaineren Erik Diesen”, i Aftenp. 15.9.1999